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MLB

El estigma de Clayton Kershaw

Otra noche de postemporada para el olvido en la carrera de uno de los mejores pitchers de la historia.

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Juan Soto ya bateó y Clayton Kershaw, un talento generacional que coquetea con los mejores pitchers de la historia de las Grandes Ligas, se pone en cuclillas sin siquiera seguir la trayectoria de la bola porque ya conoce su destino: las tribunas del Dodger Stadium. “¿Me estás tomando el pelo?”, lanza Kershaw, el segundo jugador mejor pago de la MLB, al aire mientras maldice su suerte.

La pelota se escabulle entre las manos de los fanáticos que, aunque con el corazón partido, luchan por quedarse con el recuerdo de un home run que empata el marcador en la octava entrada del decisivo quinto duelo entre Los Angeles Dodgers y Washington Nationals en la Serie Divisional de la Liga Nacional.

Es el segundo home run consecutivo que permite Kershaw en la octava entrada, la segunda vez en su carrera que permite un back-to-back en la postemporada. Segundos antes había sido Anthony Rendón su verdugo, el encargado de sacar la pelota del estadio.

Dave Roberts, manager de los Dodgers, había elegido a Kershaw por delante Kenta Maeda y Adam Kolarek para reemplazar al titular Walker Buehler después de su 117º lanzamiento de la noche. La decisión era arriesgada: Kershaw promedió 5.79 ERA durante su primera entrada durante la temporada regular. En el cierre de la séptima entrada, despachó a Adam Eaton para conseguir el tercer out. Minutos más tarde, en la octava, fue su debacle: Roberts decidió reemplazarlo inmediatamente por Maeda.

Kershaw se dirige al dugout y se hunde en su propia tristeza. Se sienta y, cabeza agacha, se desconecta de la realidad y se pierde en el pasado inmediato. La desoladora imagen conmueve al mundo. Kershaw, quien ya no está en su prime pero sigue siendo una estrella, es trend topic. Muchos se burlan, algunos insultan, otros empatizan. Mientras tanto, Maeda apaga el incendio en la octava entrada aunque será apenas un parche: en la décima entrada, la primera extra, Howie Kendrick conecta un Grand Slam ante un lanzamiento de Joe Kelly que decreta el final de las ilusiones para un equipo que estableció un récord histórico de 106 partidos ganados durante la temporada regular.

Es la enésima frustración de Los Angeles Dodgers, obsesionados con una Serie Mundial que no conquistan desde 1988. Candidatos permanentes, en las últimas dos campañas alcanzaron la definición pero no pudieron celebrar. La decepción fue mayúscula en 2017 cuando perdieron en el séptimo juego, en casa, frente a Houston Astros. En 2018 volvieron a sucumbir ante su público, aunque esta vez fue en el quinto cruce frente a Boston Red Sox.

“Cada postemporada en la que no ganamos la Serie Mundial, creo que agrega un poco más de presión, un poco más de urgencia para ganar, especialmente cuando uno está en el mercado en el que estamos, cuando uno está en el equipo en el que estamos. Hay un poco más de presión, seguramente, solo porque hemos tenido un gran equipo. Y ha pasado mucho tiempo desde que ganamos una Serie Mundial”, había reflexionado Kershaw antes de la presente postemporada.

Lidiar con la obligación de ganar un título para una de las franquicias grandes de la MLB no es una tarea sencilla. Kershaw lo sufre en carne propia: su historial en playoffs está considerablemente por debajo de lo esperado para un jugador de su calibre. Candidato al Salón de la Fama, con un MVP y tres trofeos Cy Young al mejor pitcher en sus vitrinas, su rendimiento en octubre es su gran lunar. 12 años, 17 series y una misma deuda.

La diferencia entre sus estadísticas son impactantes.

Kershaw en temporada regular: 2.44 ERA y 0.7 HR/9 en 2,271 2/3 entradas

Kershaw en postemporada: 4.43 ERA y 1.4 HR/9 en 158 1/3 entradas

Si bien suma múltiples decepciones, la eliminación a manos de los Nationals es una de las peores de su carrera. Amén de las responsabilidades evidentes de Dave Roberts en el manejo del bullpen y de una ofensiva que no estuvo a la altura, Kershaw fue inmortalizado como el símbolo de la derrota: le remontaron el partido con dos carreras consecutivas y coronó una noche para el olvido mostrándose como un alma derrumbada, aislado y desconsolado.

El futuro parecía desolador para los Nationals después de haber perdido a Bryce Harper, quien firmó un contrato sideral de 330 millones de dólares por 13 años con Philadelphia Phillies. Sin embargo, consiguieron un triunfo histórico: ganaron la primera serie divisional de su historia desde que se mudaron de Montreal en 2005.

La temporada terminó en fracaso para los Dodgers, con una de las mejores formaciones de su historia. Kershaw sumó un nuevo capítulo a un estigma de postemporada que asume: “Todo lo que la gente dice en este momento sobre la postemporada es cierto. Lo entiendo. No puedo hacer nada al respecto en este momento. Es un sentimiento terrible. Realmente es. No voy a colgar mi cabeza. Voy a estar aquí el año que viene e intentaré hacer lo mismo”.

MLB para novatos

Home run: cuando el bateador consigue sacar la pelota de la cancha. Tanto él como todos sus compañeros en las bases corren con total libertad hasta el home. Cada uno suma una carrera para su equipo.

Grand Slam: cuando las tres bases están completas y el bateador consigue un home run. Su equipo suma cuatro carreras en una misma jugada.

Dugout: el “banco” de cada equipo. Existen dos en cada estadio, para los locales y los visitantes.

ERA: earned runs average o promedio de carreras limpias permitidas. Es una ecuación que se calcula mediante una fórmula matemática cuyo resultado indica la efectividad del lanzador. Cuanto más bajo es el resultado, mejor producción del pitcher. Ejemplo Kershaw: permite 2.44 carreras cada 9 entradas, cifra que prácticamente duplica en postemporada (4.43 ERA). El promedio 2019 en la MLB es de 4.51 ERA.

HR/9: representa la cantidad de home run que permite un pitcher cada nueve entradas (la extensión de un partido). Ejemplo Kershaw: permite menos de un home run por partido (0.7 HR/9) durante temporada regular y el doble en postemporada (1.4 HR/9). El promedio 2019 en la MLB es de 1.39 HR/9.

Bullpen: es el área donde los pitchers que no están activos calientan antes de ingresar al partido.

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