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New York Knicks

Fueron meses para el olvido en Nueva York, una franquicia nuevamente postergada que desde hace años sueña con sumar una estrella a su plantel. Kristaps Porzingis, unicornio con el potencial para convertirse en una de las figuras de la NBA y en el epicentro de uno de los mercados más importantes de Estados Unidos, fue transferido a Dallas Mavericks durante la pasada temporada en un movimiento cuyo fin era generar espacio salarial.

Pero el plan perfecto de los Knicks terminó en fracaso. La lotería entregó la primera mala noticia: New Orleans elegiría a Zion Williamson, el máximo prospecto universitario desde LeBron James, con la primera selección del Draft. La suerte no estaba con la franquicia neoyorquina y las semanas siguientes profundizaron su crisis.

Pese a contar con espacio para ofrecer dos contratos máximos, ninguna estrella eligió a los Knicks. Peor aún, Kevin Durant y Kyrie Irving rubricaron su vínculo con Brooklyn Nets, el hermano menor que vivió siempre bajo su sombra. “Los fanáticos esperan que los jugadores se unan a los Knicks por su marca, pero la verdad es que los jugadores hemos crecido viendo a los Knicks apestar y ya no son un buen equipo, a diferencia de los Warriors, Lakers o incluso Nets. Hoy ya no son cool”, analizó Durant.

Si bien es cierto que los Knicks, Nueva York y el Madison Square Garden se mantienen como marcas históricas de la NBA, claramente han perdido terreno en la liga. El éxito de Los Angeles Clippers o de los propios Nets demuestra que la cultura deportiva y la estabilidad de un proyecto se imponen al mercado en la consideración de los agentes libres. James Dolan convirtió a los Knicks en una franquicia tóxica aunque la continuidad de David Fizdale y de la gerencia encabezada por Steve Mills y Scott Perry construye un mensaje positivo.

Resignados, al menos se movieron con lógica y responsabilidad: firmaron a la mayoría de sus refuerzos con apenas un año garantizado, situación que no condiciona su espacio salarial de cara a un futuro en el que volverán a soñar con seducir a alguna estrella en la agencia libre.

Movimientos

Draft 2019

  • RJ Barrett (Pick 3 – Escolta/Alero – Canadá – Duke)
  • Ignas Brazdeikis (Pick 47 – Escolta – Lituania)

Altas

  • Julius Randle (New Orleans Pelicans – 3 años por 63 millones)
  • Bobby Portis (Washington Wizards – 2 años por 31 millones)
  • Reggie Bullock (Los Angeles Lakers – 2 años por 21 millones)
  • Taj Gibson (Minnesota Timberwolves – 2 años por 20 millones)
  • Wayne Ellington (Detroit Pistons – 2 años por 16 millones)
  • Elfrid Payton (New Orleans Pelicans – 2 años por 16 millones)

Bajas

  • Mario Hezonja (Portland Trail Blazers)
  • Emmanuel Mudiay (Utah Jazz)
  • Luke Kornet (Chicago Bulls)
  • DeAndre Jordan (Brooklyn Nets)
  • Noah Vonleh (Minnesota Timberwolves)

Plantel

PGDennis Smith JrElfrid Payton
Frank Ntilikina
Kadeem Allen
SGRJ BarrettWayne EllingtonDamyean Dotson
Allonzo Trier
SFMarcus MorrisReggie Bullock
Kevin Knox
Ignas Brazdeikis
PFJulius RandleTaj Gibson
CMitchell RobinsonBobby Portis

Enfrente del Madison Square Garden hay un anuncio gigantesco de Puma con la cara de RJ Barrett. Seleccionado con el tercer pick del último Draft, tendrá que convencer a una ciudad que esperaba por Zion Williamson. Además deberá convivir con el peso de ser el pick más alto desde Patrick Ewing, elegido con en lo más alto del Draft 1985.

En su temporada como novato tendrá un alto porcentaje de uso, probablemente alternando con Randle como primera opción ofensiva. Explosivo, poderoso físicamente y sumamente atlético, necesita mejorar imperiosamente su efectividad desde el perímetro (30.8%) y desde la línea de libres (66.5%). Saliendo desde el drible, es un buen pasador y un buen lanzador desde media distancia. Tendrá que mejorar sus movimientos sin la pelota y el uso de su mano inhábil, pero RJ es uno de los mejores prospectos de la camada 2019.

Barrett es el símbolo de la juventud neoyorquina. Dennis Smith Jr es otro de sus integrantes: pese a la contratación de Elfrid Payton, continuará como titular en su tercer año en la liga. Después de haber sido transferido desde Dallas a mitad de temporada, promedió 14.7 puntos, 5.4 asistencias, 2.8 rebotes y 1.3 robos en 28.6 minutos. Comparado con Russell Westbrook por su estilo, tendrá que mejorar en la ejecución del pick&roll y en su precisión desde media y larga distancia. Su potencial es considerable: aumentar su eficacia es uno de los equipos más ineficaces de la liga es fundamental.

Mitchell Robinson sorprendió durante su temporada como rookie, consolidándose como uno de los robos del Draft. Es un bastión defensivo, uno de los mejores de la liga limitando al rival en la zona pintada. Fue el segundo jugador con mayor promedio de tapas en la NBA con 2.4 por partido, por encima de Rudy Gobert y Joel Embiid. Después del All-Star mostró un crecimiento notable, adaptado definitivamente al ritmo NBA.

Julius Randle afrontará la oportunidad de su vida. Baby Kevin Durant, dispone un arsenal ofensivo que lo convierten en una amenaza desde cualquier sector ofensivo gracias a su físico privilegiado. En Los Angeles Lakers no creyeron en él y demostró en los Pelicans que puede ser el emblema de un equipo: completó el mejor año de su carrera con un promedio de 21.4 puntos y 8.7 rebotes. Además mostró su evolución desde el perímetro con un 34.4% en 2.7 intentos por partido. En New York tendrá un contexto favorable, incluso para matizar su déficit defensivo gracias a la presencia de Robinson y Marcus Morris.

Morris sinetiza la identidad del Madison Square Garden. Completó una gran campaña en Boston, con 13.9 puntos, 6.1 rebotes, 44.7% de cancha, 37.5% de tres y se afianzó como uno de los mejores defensores de la liga. Encajará a la perfección en Nueva York.

Wayne Ellington y Reggie Bullock aportarán tiro de tres puntos desde la segunda unidad. Frank Ntilikina completó un gran Mundial con Francia e intentará trasladarlo a la NBA. Kevin Knox, también atlético y explosivo, debe mejorar en su toma de decisiones para ser un jugador fiable. Bobby Portis, aún con sus problemas en defensa, puede aportarle lanzamiento perimetral a su zona pintada. En su segundo año, Allonzo Trier, una de las mayores revelaciones de 2018-19, tendrá que respaldar su auspicioso primer año.

El entrenador: David Fizdale

Se le encomendó un desafío mayúsculo: revivir a una de las franquicias más importantes de la NBA. Construyó algunas pequeñas certezas durante su primer año en Nueva York, mientras esperaba por la prosperidad de una agencia libre que terminó en decepción.

Fizdale no tendrá material para pelear por un boleto rumbo a la postemporada, una buena noticia para seguir construyendo la nueva identidad de los Knicks mientras impulsa la evolución de los nóveles nombres propios de un equipo plagado de potenciales baluartes. Su presencia es sinónimo de estabilidad para una franquicia acostumbrada a vivir en el caos.

La figura: Julius Randle

Está ante la oportunidad de su carrera. Dos años después de ser transferido de Los Angeles Lakers, consiguió rápidamente una nueva oportunidad en otro de los gigantes de la NBA. New York podría ser su lugar en el mundo. Tiene todas las herramientas para convertirse en un jugador letal en el apartado ofensivo. Si consigue alcanzar ese nivel, se convertirá en el ídolo que la Gran Manzana hace tiempo necesita.

El próximo 29 de noviembre, cuando ya esté embarcado en su sexta campaña en la NBA, celebrará sus 25 años. Aún pese a su juventud, ya conoce las entrañas de un gigante tras su paso por los Lakers. Randle sueña con convertirse en un All-Star y devolver a Nueva York a la postemporada. En 2019-2020 tendrá la chance de su vida para demostrar si puede convertirse en el jugador que los más optimistas proyectan.

El factor X: RJ Barrett

Hasta la conversión de Zion en una marca mediática global, Barrett era el mejor prospecto de la camada 2019. Compañeros en Duke, aterrizó en Nueva York y rápidamente fue adoptado por la ciudad que desesperadamente necesita a un héroe.

Si bien Randle será la primera opción ofensiva, el futuro inmediato de los Knicks dependerá de la adaptación de RJ a la NBA. Si consigue acostumbrarse rápidamente al ritmo e intensidad de la liga, podría convertirse en el truco oculto del combinado neoyorquino. En horas bajas, encontrar al hombre que podría convertirse en la cara de la franquicia es una noticia más que positiva para Nueva York.

Aunque parezca una utopía, si realmente los Knicks se imaginan a sí mismos como una alternativa para pelear por un boleto a playoffs en el Este, necesitarán indispensablemente de un RJ candidato al ROY.

Expectativas: En busca de una gema

El optimismo en Nueva York radica en la proyección de sus jóvenes. Dennis Smith Jr, Kevin Knox, RJ Barrett, Mitchell Robinson e incluso Frank Ntilikina son menores de 22 años. Los cinco sumarán minutos durante la próxima campaña y tendrán que demostrar quién es capaz de ser útil para el futuro de una franquicia que intentará identificar piezas fundamentales para sus próximos años.

Fizdale no persigue una determinada cantidad de triunfos en la inminente temporada. Tendrá la oportunidad también de descubrir si vale la pena extender el vínculo con alguna de las piezas que firmaron por un año. El principal foco de atención será Julius Randle, quien tiene virtudes como para transformarse en una estrella pero aún no ha estado a la altura de las expectativas generadas a su alrededor.

En New York no pretenden alcanzar una clasificación a postemporada que parece utópica, pero esperan que al menos su equipo este a la altura de la identidad de una franquicia emblemática.

Contratos

Jugador2019-202020-212021-222022-232023-24
Julius Randle18M18.9M19.8M29.7M (UFA)
Bobby Portis15M15.8M20.5M (UFA)
Marcus Morris15M18M (UFA)
Taj Gibson9M9.4M12.3M (UFA)
Elfrid Payton8M8M10.4M (UFA)
Wayne Ellington8M8M10.4M (UFA)
RJ Barrett7.8M8.2M8.6M (TO)18.5M (UFA)
Frank Ntilikina 4.9M6.2M (TO)18.5M (RFA)
Dennis Smith Jr4.5M5.7M (TO)17.1M (RFA)
Kevin Knox4.4M4.6M (TO)5.8M (TO)17.5M (RFA)
Reggie Bullock4M4.2M5.5M (UFA)
Allonzo Trier3.6M4.6M (RFA)
Damyean Dotson1.6M2M (RFA)
Mitchell Robinson1.6M1.7M1.8M (TO)2.3M (RFA)
Ignas Brazdeikis0.9M1.5M1.8M (TO)2.3M (RFA)